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在2012年3月以7.75億美元併購Kiva Systems,以於履行中心(Fulfillment Center)部署Kiva機器人的Amazon,十年後發表了該公司首款全自動化的行動機器人Proteus,並準備將它們部署在履行中心與分揀中心(Sort Center)的GoCart購物車處理區域。

Proteus(下圖)與Kiva的外型及功能其實很類似,它們都是圓扁型的配送機器人,可扛起購物車並將它們運送到正確的位置。進化後的Proteus體積比Kiva略小,看起來很像一臺掃地機器人,與Kiva最大的差別在於它採用了更先進的安全、感知與導航技術,使得Proteus能夠與人類進行安全的互動,不必像Kiva一樣被侷限在特定的無人區域運作。

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Amazon已於2015年將Kiva Systems更名為Amazon Robotics,現為Amazon的子公司。Amazon表示,十年前買下Kiva Systems只是一項有趣的收購,如今卻已壯大成為一個專門的機器人專家團隊,擁有工程師、軟體開發人員、人體工學專家,以及徹底改變Amazon營運的其他專家,現階段Amazon已於全球採用了十多種機器人系統,目的是讓員工與機器人能夠安全及和諧地共事。

由Amazon Robotics一手打造的機器人除了Proteus之外,還有負責揀貨的Cardinal(下圖)。它內建人工智慧與電腦視覺技術,也配備機器人手臂,不僅能讀取貨物的標籤並將它們置放在正確的購物車上,還能處理重型貨品,目前Amazon正在測試可舉起最多50磅(約22.7公斤)貨品的Cardinal,預計於明年就會在履行中心部署Cardinal。

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另也根據員工的需求打造了Amazon Robotics Identification(AR ID)掃描裝置,為了避免出錯,Amazon倉庫中的所有貨品到達每一個工作站的第一件事就是掃描,現在這些掃描與分貨都是手動的,而AR ID則可透過每秒拍攝120張圖片的攝影機來執行掃描任務,減輕員工的負擔並加速流程。

 

還有一個負責辨識與存取裝箱容器的Containerized Storage System,負責把已經分門別類的箱子放至儲存櫃,還能根據需求取得正確的箱子交給員工。

Amazon強調,對於Amazon試圖以機器人取代人力的傳聞從未間斷,然而,在這十年來,Amazon雖然增加了52萬個機器人設備,但所新增的員工職缺卻超過100萬個,從買下Kiva Systems的那一天起,Amazon的願景從未是人力與技術之間的二元決策。

很難判斷Amazon的Kiva願景之說是否屬實,事實上,根據《Recode》近日取得的Amazon內部研究文件,Amazon很可能在2024年就會消耗掉在美國的所有可用勞力,一旦勞力不足,代表Amazon的整個營運規模都會受到影響,因此,就算Amazon曾經想過要以機器人取代人力,似乎也情有可原。

該研究是根據某個薪資水平可獲得的人力,再縮小範圍至Amazon履行中心或分揀中心附近區域的人力所得出,其中,亞利桑那州鳳凰城都會區的人力在去年底就已不足,加州Inland Empire附近的人力今年底也會用罄。


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